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EU eyes flexible visa rules for China tourists

The European Union is working on "flexible rules" forvisa applications to woo Chinese travelers in a bid to boost the region's tourismindustry, said a top official from the European Commission on Friday.

Antonio Tajani, vice-president of the European Commission, told a news conference inBeijing that the commission aims to make the visa application process easier forChinese tourists.

"It is very important for the EU to have more Chinese visitors," Tajani said, adding thatthe tourism industry is crucial for the EU in terms of creating jobs and boostingeconomic growth, especially given the region's debt crisis.

He said he will officially propose the new flexible visa policy in November, but he didn'treveal how flexible the rules will be, saying they are still under "study".

Tajani made the announcement as he wrapped up a two-day visit to Beijing, duringwhich he led a 60-member delegation from Europe.

The delegation met government officials in China to discuss further bilateralcooperation.

Tourism is one of the main areas where he sees growing potential for cooperation.According to the China Tourism Academy, some 200 million Chinese nationals maytravel abroad annually by 2020, up from 82 million in 2012.

Tajani said simplified visa application procedures for Chinese tourists will help the EU toattract more visitors because "the Chinese love Europe".

He added: "We see that the main problem in visa applications for Chinese is it is verytime-consuming." The EU may introduce electronic visas to speed up the process.

He also proposed a pilot visa project to encourage more Chinese tourists to visit the EUand more Europeans to visit China during the 2015 Expo in Milan, Italy.

The EU very much welcomes visits by Chinese senior citizens, Tajani said. "They havea lot of money and a lot of time," he said. He added that a change in visa policies wouldbe an important signal to Chinese people that they are very welcome in Europe.

Much must still be done to produce a dramatic increase in the number of Chinesevisitors to Europe.

Tajani said that limited air services between China and Europe are another challengein boosting travel to the EU.

The EC also signed an agreement with China's National Tourism Administration onFriday for cooperation in sustainable tourism. According to a joint statement, theparties will hold dialogues periodically and exchange tourism information.